Apr 16, 2014

Bureaucracy will kill terrorism

It is certainly no good idea to employ google translate to read the only german post on this blog - the one dealing with the platonic love between science and bureaucracy: 'the best of all worlds'. You might otherwise have got the impression of a verbal terrorist attack reading the stuff coming out of the google-garble fed with the first lines. Look: 'bureaucrats seem to be driving for unlimited harassment in jealousy and resentment'.
(This in mind, the admission of google to scan all emails to generate a user-profile that allows for more meaningful ad-targeting is - well - scary.)
But it also does no justice to the bureaucrats - scientific or otherwise. They can be quite helpful when harassing the right people.
Terrorist organizations' humble aspirations to change the world and the unfallible hyperinflated egos of their selfdeclared masterminds are not as much threatened by military responses but rather by bureaucracy, as Jacob N. Shapiro explains in his book The terrorist's dilemma'. If you are a terrorist psychopath about to send a 7 year old kid taped with explosives on a mission to blow herself up in a schoolbus, you might get a bit edgy when you have to file a travel-form, collect receipts and justify the choice of duct tape over some cheaper brand. Remember, the extent of their stupidity is still topped by their amazing capacity for combined self-pitty and vanity.
And now back to the lab.

Jan 8, 2014

Die beste aller Welten


Das größte Hemmnis in der Forschung, die furchtbarste Plage für einen Wissenschaftler, der täglichen Alptraum: Bürokratie. Kein Zweifel. Immer abenteuerlichere Abläufe und Formulare für einfachste Bestellungen, kleinteiliger Stundennachweis in Forschungsprojekten, Excel-sheets mit Leistungskosten für jeden Handgriff, Bewertung von Wissenschaft nach Kennzahlen, Abrechnungen von Dienstreisen, bei der Neid und Missgunst Antrieb für grenzenlose Schikanen zu sein scheinen. Hier verraucht Energie, die in die Forschung gehen sollte, gleich zweifach. Einmal im bürokratischen Prozess und dann im lange nachklingenden Ärger darüber. Die Folge ist eine Einstellung zur Verwaltung, die mit dem Wort ‚skeptisch’ deutlich zu wohlwollend beschrieben ist.
Natürlich sind das zwei Welten, die unterschiedlicher kaum sein können. Wissenschaft befasst sich mit dem Ungewissen, dem Ungewöhnlichen, sie sucht nach dem Widerspruch und dem Abweichen vom vorher geplanten Pfad. Verwaltung arbeitet hingegen am liebsten an Standards, strukturiert das Berechenbare, definiert Prozesse und strebt Routine an - sie hasst die Überraschung. Gleichzeitig wird von der Forschung größtmögliche Sichtbarkeit und maximaler Impact gefordert, während die Verwaltung desto besser ist, je weniger man von ihr sieht. Rampenlicht auf der einen, Schattendasein auf der anderen Seite.
Offensichtlich ist Wissenschaft mit Verwaltung nicht vereinbar. Wissenschaft und Verwaltung stoßen sich geradezu ab. Der Widerspruch ist offenbar. Es kann gar keine Wissenschaftsverwaltung geben. Schon das Wort müsste, kaum zu Papier gebracht, spontan zerfallen.
Es ist bezeichnend, dass der damalige DFG-Präsident Hubert Markl zur ersten Verleihung des Leibniz-Preises 1986 von ‚märchenhafter Freiheit’ für die Ausgezeichneten sprach. Denn sie bekommen 2.5 Millionen Euro Preisgeld nicht für ein Haus, ein Auto oder ein Leben am Pool. Sondern für bis zu sieben Jahre ungeahnter Freiheit: Tag und Nacht forschen, Wochenenden im Labor, harte Diskussionen, experimentelle Rückschläge, Anfeindungen, Konkurrenz und seltene Durchbrüche. Forschen nach eigenen Vorstellungen und frei von bürokratischem Aufwand. Märchenhaft in der Tat.
Es ist ja die Enge der bürokratischen Vorschriften, die die Freiheit der Wissenschaft bedroht – nicht unbedingt die Verwaltung. Nur befassen sich Wissenschaft und Verwaltung zu oft und zu intensiv miteinander und machen sich das Leben schwer. Sie sollen das gar nicht. Verwalter sollen keine Wissenschaft strukturieren und Wissenschaftler sollen nicht verwalten. Sie sollen ganz unterschiedliche Probleme lösen. Bei wachsenden Forschungs-Infrastrukturen und dem Arbeiten mit öffentlichen Mitteln ist ein Administrieren der Wissenschafts-unterstützenden Prozesse dringend notwendig. Das Regelwerk, das unausweichlich anhängt, sobald man mit großen Summen öffentlichen Geldes, mit Personalverantwortung und drohenden Prüfungen durch Zuwendungsgeber und Rechnungshof  arbeitet, ist notwendige Bürokratie. Da Bürokratie aber inhärent zu Metastasenbildung neigt, braucht Forschung eine effiziente Verwaltung, die das Forschen unterstützt, indem sie jegliche bürokratische Böe von der Forschung fernhält. Sie tut das, indem sie Infrastrukturen administriert und die bürokratischen Erfordernisse des komplexen Wissenschaftsbetriebs ebenso bedient, wie sie im Sinne der Wissenschaft dann aber auch Anforderungen definiert, formale Auswüchse korrigiert, bürokratische Zellteilung reguliert und Bürokratie-ästhetische Absurditäten selbstbewusst ausbremst. Wenn sie es schafft, die legitimen bürokratischen Anforderungen zu befriedigen, dabei aber wissenschaftsfremde Tätigkeiten weitgehend von den Wissenschaftlern fern zu halten und selbst nahezu unsichtbar zu bleiben, dann ist sie ein wertvolles Instrument für den Wissenschaftsbetrieb. In diesem Idealfall können die Wissenschaftlerinnen und Wissenschaftler alle Energie auf das verwenden, was sie am besten können: forschen. Eine märchenhafte Situation wie es sie im wirklichen Leben nur ganz selten gibt. 

Nov 27, 2013

You want to eat your neighbour?

It sounds a bit cheesy - and it smells like it. As reported in Nature (vol 503, Nov 14, 2013), a bunch of science artists at the Dublin Science Gallery presents a cream-cheese that is prepared from milk and cultures from a persons skin. They don't expect you to eat that monster, though. The whole event is rather about life after nature - it is about manipulating biology, designing life-forms, hacking evolution. Not necessarily with the goal to entertain the fromage-conoisseur.
The Science Gallery is one of a few projects aiming at getting the excitement of science to the public, and doing so not by mashing up sci-fi talk with scientoid babble (the ubiquituous time-travel, worm-holes (not in cheese but in space-time, for once), and code-breaking quantum computing, topped off with mind-numbing what-if stories of the kind bigthink and their protagonist Michio Kaku like to sponsor). Instead they show off the excitement and the real emotions of a scientifically curious approach to the world. Shows like this aim at the high-end, widely awake cultural person. They are miles apart from the often patronizing endeavours of TV science-blunder that is decorated with the archetypical Mad Professor joking his way through a cartoonized science-world. Do you really wonder why kids are turning away from science? Most of the stuff is simply too childish for our children.(My 4 year old asked me, why the heck the blood in her biology book is depicted as litte guys with a red swim-ring around its belly. What the §$%& do I know?!)
But science is too important an element of our culture to be ridiculed by default. Many of those proudly admitting at a reception that they never understood physics, might be as far off from getting a clue what that Shostakovich guy whom they routinely mix up with Tchaikovsky is all about. Incompetence in conventional culture is too comfortably covered up by droning on about emotions with the intellectual depth of an underage deep-frozen Gorgonzola.
Bon appétit!
(oh, and check out the relation between verbal dexterity and Camembert)

Jul 15, 2013

Kings will fall

Us wannabe-managers get flooded by offers for management-courses all the time. There are wonderful things to be learned: how to manage your time (hey, do you actually have any time left, that you would like to manage? What kind of manager are you?).They teach you negotiation skills (if you don't have them, the guy on the other side of the table will always outsmart you - minutes before you even get a chance to have a glance at your cheat-sheet, because as they say 'either you are at the table or you are on the menu'). Oh, and yes, team-building skills (just accept, that nobody wants to be in your team anyway, let alone have you as the leader, if you are not male, extremly handsome, witty, generous, nonchalant and self-confident). There are hundreds such training-camps every year, every place. And they all promise to help you. The more expensive the better.
But they don't. The best they can do, is open your eyes for your weaknesses, tell you some tricks, give you a brush-up at excel-sheet managment of your work life and hand you a box with nifty rules for pretending to be in control.
One thing you have to master before you even start thinking about leading a team, heading an institute, commanding the world: control your temper. If you can't switch your adrenaline-level on and off at will, you are the wrong person.
And there is no better way learning that than playing chess. Playing chess after a round of boxing, that is. Imagine opening a game of chess with an equally smart mate, interrupt that after two minutes for a round of boxing, get back at the chess board, boxing ring, chess board... until one runs out of time or is set check-mate (in chess) or get's knocked out (in the ring). You will have to switch from cold calculations to fiery bouts and back to an all focused brain again and again.
This sport does exist and it is on the rise. It is called chessboxing and it increasingly draws excited crowds all over the world. Started as a form of art by the Berlin based dutch artist Iepe Rubingh it now is in a phase of professionalization through its World Chessboxing Organization. Iepes goal is to have it as part of the Olympic games 2016. All looks like this is absolutely doable. 
But very short term, the film-maker David Bitton hopes to get the first documentary out. He has filmed a shipload of unique material and has the most comprehensive insider view on the competing Chess-Boxing organizations, the development of which is a thriller by its own. Problem is: he needs funding, fast. So please check out his kickstarter campaign. And contribute madly!
Now.